¿Qué le está haciendo el sargazo a las playas de la península?

¿Qué le está haciendo el sargazo a las playas de la península?

Últimamente el bello mar caribe ya no es tan bello, sus aguas color turquesa se están tornando marrones, y su fina arena ahora está cubierta por organismos vegetales, mejor conocidos como sargazo. Pero… ¿qué es exactamente el sargazo? ¿De dónde viene? ¿Por qué ha aumentado? Contestaremos esas preguntas lo más práctico posible y profundizaremos el tema en las siguientes entregas de esta serie.

¿Qué es el sargazo?

El sargazo es una macroalga marina que se puede observar flotando en los océanos y que es el hábitat de muchas especies marinas y refugio de crías de tortuga. Desde el 2011 el mar caribe ha experimentado un flujo masivo de éste sin precedentes, conformado principalmente por las especies Sargassum natans y Sargassum fluitans. Son algas que pueden llegar a alcanzar varios metros de largo que cuentan con hojas de aproximadamente 1 cm y bolitas llenas de gas. Estas características ayudan a su flotabilidad y fácil desplazamiento (Figura 1).

Fig. 1.- Sargassum natans y Sargassum fluitans. Fuente: www.algaebase.org

Fig. 1.- Sargassum natans y Sargassum fluitans.
Fuente: www.algaebase.org

Estas especies, si bien deben llegar a las costas mexicanas como parte de su ciclo natural, se presentan comúnmente en bajos volúmenes y en ciertas temporadas. No obstante, en los últimos años, en el mar caribe se han registrado cantidades cada vez mayores, superando este año cualquier pronóstico.

Fig. 2.- Playa con exceso de sargazo, Puerto Morelos, Quintana Roo. Fuente: EFE/Alonso Cupul en www.efeverde.com

Fig. 2.- Playa con exceso de sargazo, Puerto Morelos, Quintana Roo.
Fuente: EFE/Alonso Cupul en www.efeverde.com

¿Cómo y dónde se origina?

En el NE del mar Atlántico se encuentra un extraño mar definido por sus características físicas y biológicas, ya que son aguas tranquilas carentes de vientos o corrientes, presentando abundancia de organismos autótrofos como son el plancton y las algas marinas. A diferencia de otros mares de la Tierra, se encuentra definido sin límites terrestres. Esta masa de agua, llamada Mar del Sargazo tiene una extensión de 3 500 000 km2 y aunque en su interior se encuentra en calma, se encuentra rodeada por importantes corrientes oceánicas. La Corriente del Golfo establece su límite occidental y al norte por la Corriente del Atlántico Norte, al este por la Corriente de Canarias y al sur por la Corriente Ecuatorial del Atlántico Norte (Figura 3). El confinamiento del Mar del Sargazo debido a estas corrientes da como resultado un sistema dinámico de aguas cálidas que giran superficialmente en el sentido de las manecillas del reloj, sobre aguas más frías y profundas.

Fig. 3.- Sistema de corrientes que contienen al Mar del Sargazo. Fuente: Seaweed Invasion–Could Bring In Dollars To Union Island (www.radiogrenadines.com

Fig. 3.- Sistema de corrientes que contienen al Mar del Sargazo.
Fuente: Seaweed Invasion–Could Bring In Dollars To Union Island (www.radiogrenadines.com

¿Y cómo es posible que se formen tan grandes extensiones de organismos flotantes? Aunque el sargazo proviene de algas que crecen cercanas a la costa, este tipo de algas es única, ya que son plantas que aparte de flotar libremente se reproducen vegetativamente en alta mar. Las variaciones de temperaturas dentro del Mar del Sargazo permiten que en la superficie se encuentren altas concentraciones de fósforo y nitrógeno, que son los principales nutrientes del sargazo, dando como resultado que se puedan adaptar a la vida oceánica y se desarrollen en ellas diversos organismos marinos. El sargazo representa un hogar para una variedad de especies que se han adaptado específicamente a estas algas como son los camarones, cangrejos, crustáceos, tortugas y peces, otras especies migran a través del Mar del Sargazo, como la ballena jorobada, el atún y ciertas aves y otras dependen de él para obtener alimento.

Para que el sargazo permanezca flotando en medio del océano se requiere de la presencia de las corrientes antes mencionadas que lo rodean para mantenerlo dentro del sistema y, considerando que estos organismos se reproducen por fragmentación, dándose las condiciones necesarias será muy fácil su proliferación.

 

Ahora bien, ¿cómo acaba el sargazo en las costas de Quintana Roo?

Ya explicamos que el sargazo se puede reproducir velozmente y que existen grandes extensiones de éste flotando en el Mar del Sargazo contenido dentro de un sistema dinámico rodeado por corrientes oceánicas.

El sargazo experimenta ciclos anuales de productividad con un aumento durante la primavera correspondiente a períodos de afloramiento, y oligotrofia en verano y otoño, cuando la columna de agua se vuelve altamente estratificada. Como parte de su ciclo natural éste es distribuido por las corrientes marinas a lo largo del Atlántico Norte, el Caribe y el Golfo de México. Este fenómeno es también conocido como marea café o dorada, por el característico color de estas algas.

El proceso está influenciado por características oceanográficas tales como corrientes, giros, remolinos y frentes. Los giros son corrientes impulsadas por el viento que resultan en el transporte de agua siguiendo un patrón circular en el sentido de las manecillas del reloj por efectos de la rotación de la Tierra y la fuerza de Coriolis. A través de la Corriente del Golfo y las asociadas con el Giro del Atlántico Norte se inicia el transporte del sargazo flotante. Luego que sale del sistema es transportado primero por la Corriente de Florida, llegando a las costas de Quinta Roo a través de la Corriente de Lazo y la Corriente de Yucatán.

Este fenómeno se ha registrado en otras costas de América del Sur, propiciándose una recirculación de sargazo a lo largo de todo el Atlántico. Por lo que se piensa que el sargazo que llega a las costas mexicanas no proviene exclusivamente del Mar del Sargazo, si no de una mancha de sargazo que se ha desarrollado frente a las costas de Brasil llamada Pequeño Mar del Sargazo. Tiene las mismas características y mediante otro sistema de corrientes el sargazo es transportado al norte hasta llegar a la península de Yucatán.

 

Problemática del aumento del sargazo

Si bien es normal que ocurra migración de estas algas desde donde se origina, llegando a territorios del caribe, como es la parte este de la península, como se explicó antes, se ha presentado un aumento casi 200 veces mayor a la biomasa promedio esperada. Una de las razones por las que ha aumentado justamente en esta zona se debe a cambios en la temperatura del agua lo que ha permitido que la zona del caribe se convierta en un ecosistema eutrofizado, es decir que sus aguas presenten un alto contenido de nutrientes, el ambiente perfecto para que estas algas multipliquen su biomasa en cuestión de días.

Pero si el sargazo es vida y es el hábitat de tantas especies y microorganismos, ¿por qué representa una amenaza? Aunque pequeñas cantidades de macroalgas resulta beneficioso para las playas, este aumento anormal de sargazo en el caribe mexicano podría considerarse nocivo por varias razones.

No obstante que el sargazo es un refugio o alimento para varias especies y microorganismos, cuando su volumen aumenta inusualmente, modifica otros ecosistemas costeros al llegar a tierra, generando repercusiones ecológicas. Estos efectos se pueden apreciar directamente en los arrecifes de coral y los pastos marinos. La función principal de los pastos marinos es la de contener la arena del perfil de playa y la de los arrecifes de coral de disipar la energía del oleaje incidente. Al verse afectados estos ecosistemas impactan directamente en la morfología de las costas al dejar de proteger las playas de los embates de fenómenos extremos.

La llegada masiva de sargazo también representa una problemática para la industria turística ya que al modificarse el paisaje disminuye la afluencia de turistas que visitan las playas para recreación impactando en la economía de las ciudades que viven del turismo. Con el fin de solucionar el problema se han generado costos millonarios que no se tenían considerados para limpieza de playas.

Otro efecto dominó de la llegada masiva de sargazo es la apariencia de las playas, donde se está presentando erosión y cambios en el color del mar. El color del agua característica del Caribe mexicano está modificando dado que el exceso de sargazo ha generado materia orgánica y nutrientes que hacen que la biota cambie, al aumentar la cantidad de microorganismos se reduce la penetración de la luz, volviéndose tonos cafés. La pérdida del ancho de las playas, producto de su remoción también es un efecto secundario. El sargazo comúnmente es retirado por medios manuales pero dado el aumento de su volumen resultó necesario el uso de maquinaria pesada, lo que ha generado compactación de arena, destrucción del paisaje y erosión costera, ya que gran porcentaje del material que es removido por estas máquinas contiene arena de la playa.

Fig. 4.- Remoción de sargazo por medios manuales (izquierda) y con maquinaria (derecha). Fuente: www.consultmar.blogspot.com

Fig. 4.- Remoción de sargazo por medios manuales (izquierda) y con maquinaria (derecha).
Fuente: www.consultmar.blogspot.com

Existe una solución?

Hasta el momento no se tiene una solución, si bien se sabe sobre su origen y posibles causas de su aumento, en realidad se desconoce mucho sobre este fenómeno, como puede ser la influencia antropogénica directa o indirecta que ocasione su aumento, si naturalmente encontrará un equilibrio, la frecuencia de los arribos, otras posibles causas y los efectos que aún no se presentan.

Actualmente se están realizando acciones para mitigar su impacto, actividades en las cuales se necesita trabajar en conjunto por parte de autoridades involucradas, industria privada y la ciudadanía en general. Varios organismos del gobierno tanto locales como federales están ayudando a contener el problema y evaluar las acciones que se están llevando a cabo. SEDUMA, SEMA, SEMAR, SEMARNAT, SECTUR, CONABIO, CONANP, PROFEPA, presidencias de los municipios afectados, así como el gobierno estatal de Yucatán y Quintana Roo están coordinando esfuerzos para efectuar la remoción y manejo del sargazo adecuadamente, a la vez que está siendo estudiado por científicos de diversas áreas de la ciencia de distintas universidades y centros de investigación, entre ellos se encuentran la UNAM, INECC, CIDES, Universidad de Quintana Roo, Universidad Politécnica, Universidad Tecnológica y la Universidad del Caribe.

A solicitud del Gobierno Federal se creó un comité científico, conformado por investigadores de la UNAM de distintas disciplinas, donde participan los institutos de Ingeniería, Geografía, Ecología, Biotecnología, Ciencias del Mar y Limnología; el Centro de Ciencias de la Atmósfera, además de las facultades de Química, Medicina y Economía, que trabajan para aportar conocimiento que den soluciones a la problemática que se está creando en torno al aumento y arribo inesperado de sargazo a las costas mexicanas.

Se consideran objetivos a corto, mediano y largo plazo. Se busca primeramente fortalecer los mecanismos de recolección y sistemas de barrera del sargazo. En el mediano plazo se planea un sistema de monitoreo mediante tecnología que arroje datos de acumulación, considerando las características oceanográficas que intervienen en el proceso, lo que derivará en un sistema de alertamiento de arribos que predigan el tiempo y cantidad de sargazo a su llegada a las costas mexicanas. A largo plazo se pretende estudiar sus efectos y posibles usos para aprovecharlo en otras industrias.

Si lo que has leído te pareció interesante y quieres conocer más sobre este tema espera las siguientes entregas de esta serie. Donde profundizaremos sobre las alternativas de mitigación, manejo y disposición final. Abordaremos también sobre el aspecto biológico de las especies que dependen del sargazo y los ecosistemas involucrados y te explicaremos con más detalle los efectos que está ocasionando en cuanto a la morfología de las playas donde arriba.

 

Autor : Ing. Regina de Caso Aguirre